Saturday, October 6, 2012

Dear Intrepid Tanguera (Another question) / Querida Tanguera Intrépida (Una otra pregunta)

Dear Intrepid Tanguera,

I have been dancing tango for a few years now and attend milongas every week. The problem is that here in the states there seems to a shortage of DJs that actually know what they are doing. Can you give me some idea of what to do and what not to do when you are building a playlist? Where do you start? What is the main concern? What is going through your mind as you build your playlist?

Any help you can give me would be appreciated.

Tired of bad music!

Dear Tired,

I appreciate that you want to do something to make your community better instead of just complaining about the problem. Organizing events and being a DJ is not as easy as it seems.

I started DJing for milongas for the same reason you are. Take note that I am a tango DJ by hobby, not profession. That said, I do have a passion for tango music and quickly realized from the feedback I received from my community that I have an ear for organizing a nice milonga playlist.

Your question arrives at a great time because I recently started taking lessons about musicality and the history of tango music from Osvaldo Natucci. Mr. Natucci is a well respected tango DJ in Buenos Aires and continues to DJ at tango festivals around the world. I hope to improve my musical ear by learning from the masters. He gave me so much to think about in my first lesson that I am still processing the information, but I am happy to share some of the basic pointers I learned from him, and also convey my own experience.

Invest in the music. Start by obtaining music from the best classic orchestras of tango from 1935-1955 and listen to this music daily. The majority of the music for a milonga should come from the most popular orchestras of this era. A good collection of tango music should include, but is certainly not limited to: DiSarli, D'Arienzo, Canaro, Biagi, Troilo, Caló, Fresedo, Tanturi, De Angelis, Pugliese and many others.

Yes, you may get requests for nuevo or alternative tango in your community, but unless you are specifically hosting an alternative or nuevo milonga, limit these sets to one or two for the evening and stick to the classics for the rest of the night.

Pay attention to the music. Observe the rhythm and speed of the music while you listen. Note the songs that you enjoy dancing to. Which ones give you that boost of energy to dance? Make a list of these songs. Make a list of at least 30-50 songs. Ultimately, you may not use all of these songs for your playlist, but you will need lots of inspiration to get started.

The most danceable tangos have a strong and regular rhythm--they are very clear. Be careful as you select the music to play for a milonga. There are many beautiful tangos that are brilliant to listen to, but are difficult to dance to. If the rhythm is extremely irregular, that song is not meant to be danced to. When you play music for the masses, with everyone dancing at different skill levels, it is critical that the majority of the music you play is simple and clear so that everyone can enjoy the dance.

Take Requests. Send a message to all your tango friends and ask about their favorites songs and listen to each one. Add the most danceable songs to your list. 

When you start creating tandas for the milonga, use the favorites of the people that sent you requests as the first song of the tanda. When they hear their favorite song, they will know immediately that they want to dance that tanda.

Start creating tandas. A tanda is a series of songs with the same rhythm, the same speed, the same sentiment, and, usually, the same orchestra (although there are exceptions to this rule). Generally, you should also keep songs within the same time period from the same orchestra. For example, Pugliese from 1940 is very different from Pugliese from the late 1950s. Never mix songs from these time periods. They just don't have the same feel.

A tanda is always one type of music--all tango, all vals or all milonga. Mixing the genres is unfair to the dancer. When the tanda starts, you are letting them know what to expect from the set. Don't trick them by switching rhythms mid-series.

Use your list of favorite tangos to create your tandas. Start with a tango and search your collection for three to five other tangos of the same type, using the guidelines I explained above. Do the same for the valses and the milongas. You will find there are fewer vals and milonga songs with most orchestras. In Buenos Aires, the DJs will often mix orchestras for vals and milonga sets, but the songs will still have a similar beat and sentiment.

Organize your list. Every DJ has their own style and way of organizing the tandas, but the skill level of the dancers of your community helps to determine what is best. In general, most DJs use four tangos per tanda, three (sometimes four) valses and three milongas. If you have a high number of beginners attending your milonga, you may want to shorten the sets to three tangos, two valses and two milongas. Beginners are often not comfortable dancing long sets  and may not be ready for vals or milonga yet. Shorter sets allow the dancers to change partners more often. This strategy also works well for informal practicas. Assess what you think will work best for your community and organize your tandas accordingly.

In Buenos Aires, the DJs usually play two or three tandas of tango, one tanda of vals, two or three tandas of tango, one tanda of milonga and this pattern repeats throughout the night. If your community dances other dance styles such as salsa or swing, you can also substitute a vals or milonga set for these other styles.

Select an appropriate cortina. Don't forget to separate each tanda with a cortina, a distinctive short song (or portion of a song) that signals to the dancers that the tanda is over. (Cortina literally  means "curtain," referring to the curtain that is pulled between acts in the theater.) I personally find that upbeat cortinas help maintain a positive energy level in the room. You can use the same song between each tanda, or choose a specific artist or theme and play different songs with that same theme between each set. For example, use Elvis Presley songs, or music from the 80s, or Broadway showtunes.

Enjoy your milonga and learn. A professional DJ can assess when the beginners have gone home, and the hard-core tangueros are ready for more challenging tandas, but on-the-fly changes are tricky. When you first start to DJ, I suggest you avoid making too many changes to your playlist during the night. Eventually you will become more comfortable with the music and your media program (I use iTunes), and will be able to make on-the-spot-changes to your playlist as the mood and level of the dancers dictates. But for now, the best way to test your work is to dance with the community.

Keep a notebook near the computer so you can take notes on the tandas that were popular and those that didn't work out so well. Also take notes of requests for next time you DJ.

Continue to build on your collection of tandas and learn. There are many websites about tango music and tips for the DJ. You will also find many examples of tandas that will help you get started. These are some of my favorites:

Good luck to you, and let me know how it goes.


Querida Tanguera Intrépida:

He estado bailando tango por unos años y voy a milongas cada semana. Me parece que faltan musicalizadores que sepan lo que están haciendo. ¿Podés darme una idea de qué hacer y qué no hacer cuando organizás una lista de música para las milongas? ¿Por dónde comenzás? ¿Cuál es el asunto más importante? ¿Qué estás pensando cuando hacés tu lista? Cualquier ayuda que puedas darme va a ser apreciada.

Cansado de la Mala Música

Querido Cansado:

Primero, permítime decir que aprecio que desees hacer algo para mejorar tu comunidad en vez de sólo estar quejándote del problema. Así es como yo comencé a ser una musicalizadora también. Lo soy por afición, no por profesión, pero la música de tango es mi pasión.

Tu pregunta llega en un buen momento porque la semana pasada comencé a tomar lecciónes para aprender musicalidad y la historia de la música del tango con Osvaldo Natucci. El Sr. Natucci es uno de los más respetados musicalizadores de tango en todo el mundo. Espero mejorar mis habilidades como musicalizadora aprendiendo de los maestros. Fue un privilegio hablar con él. El me dejó mucho para pensar, y estoy procesando la información, pero voy a compartir algo de la filosofía básica para que puedas comenzar inmediatamente.

Invertir en la música. Obtené música de las mejores orquestas clásicas desde 1935 a 1955 y escuchala a diario. La mayoría de la música para una milonga debe venir de las orquestas más populares de esta época. Una buena colección de música incluye: DiSarli, D'Arienzo, Canaro, Biagi, Troilo, Caló, Fresedo, Tanturi, Pugliese y mucho otros.

Prestar atención a la música. Observá el ritmo y la velocidad de la música mientras la escuchás. Anotá los tangos que disfrutás bailando. Anotá los que te hacen sentir la energía al bailar. Hace una lista de tus favoritos. Los tangos más bailables tienen un ritmo fuerte y regular. Son muy claros. Tené cuidado cuando elegís la música para poner en una milonga. Hay muchos tangos muy hermosos, pero no bailables para la mayoría de los bailarines porque el ritmo es muy irregular. Cuando ponés música para mucha gente, para todos los diferentes niveles de habilidad, es importante que la mayoría de la música sea simple y clara para bailar.

Tomar peticiones. Enviá un mensaje a todos los amigos de tango y pedíles sus canciones favoritas y escuchá cada uno. Añadí los más bailables a tu lista.

Cuando comenzás creando tandas para la milonga, usá las favoritas de la gente de tu comunidad como la primera canción en la tanda, porque cuando ellos oyen  sus favoritas, saben que quieren bailar esa tanda.

Comenzar creando tandas. Una tanda es una sucesión de canciones con el mismo ritmo, la misma velocidad, el mismo sentimiento, y usualmente la misma orquesta (aunque, hay excepciones). Generalmente, eligí canciones de el mismo periodo de tiempo de esta orquesta. Por ejemplo, Pugliese de la década del '40, es muy diferente a Pugliese desde finales de los '50. Nunca mezcles estos.

Una tanda es siempre sólo un tipo de música--sólo tango, sólo vals o sólo milonga. Nunca mezcles los géneros, porque es injusto para el bailarín. Cuando comenzás una tanda, les estás diciendo lo que van a esperar durante la tanda. No los engañés.

Usá tu lista de tangos favoritos para crear las tandas. Comenzá con un tango, y buscá en tu colección otros tres tangos del mismo tipo, usando mis directrices de antes. Hacé lo mismo para las valses y para las milongas. Recordá que hay muchas tandas en una milonga. Por una hora de música, necesitás aproximadamente cuatro tandas de tango, una tanda de vals y una tanda de milonga.

Organizar tu lista. Cada musicalizador tiene propio estilo y forma de organizar las tandas, pero el nivel de baile en la comunidad ayuda a determinar que es mejor. En general, hay cuatro tangos por tanda, tres valses y tres milongas, pero si en tu comunidad hay muchos bailarines principantes y no hay muchos avanzados, tal vez sean mejor, tres tangos, y sólo dos valses y dos milongas.

Usualmente hay dos o tres tandas de tango, una tanda de vals, dos o tres tandas de tango, una tanda de milonga, y este patrón se repite toda la noche. Si la gente de tu comunidad también baila otros tipos de danzas (por ejemplo "tropical" o "rock and roll"), podés sustituir una tanda de valses o milongas con otro tipo.

Elegir una cortina apropiada. Separá cada tanda con una "cortina," una canción corta o una parte de una canción. La cortina debe ser muy distinta de tango para transmitir el fin de la tanda. Por ejemplo, tal vez usás canciónes de Elvis Presley, o música de los '80. Seleccioná tu cortina para ayudar a mantener el nivel de energía.

Disfrutar tu milonga y aprender. Para el musicalizador aficionado, es mucho más fácil para hacer tu lista antes de la milonga y no hagas muchos cambios durante la noche. Problabamente, querés bailar también, y no querés pasar toda la noche en la computadora.

Me parece que la mejor forma de testear tu trabajo, es bailar. Poné tu música en una milonga y bailala con la gente. Mantené un cuaderno cerca de la computadora y hacé una nota de las tandas que son buenas, y las que no funcionan. Anotá las peticiones de los bailarines para la próxima vez.

Continuá construyendo tu colección de tandas así aprendés. Hay muchos sitios web sobre la música de tango con consejos para el musicalizador. También hay muchos ejemplos de tandas para ayudarte a comenzar. Estos son mis favoritos:

¡Buena suerte!